giovedì 23 novembre 2017

Sesso negli animali: come lo fanno le tarantole


Con i loro corpi pelosi e le grandi zanne, le tarantole sono uno dei tipi di ragni più riconoscibili e temuti al mondo. Il loro aspetto spaventoso in realtà nasconde una natura gentile - non sono minacciosi per le persone e sono animali domestici popolari in tutto il mondo - questo comportamento si estende anche ai loro partner durante l'accoppiamento?

Le tarantole appartengono alla famiglia degli aracnidi Theraphosidae e sono i ragni più grandi e longevi del mondo, è quanto dice una recensione del 2013 della rivista Arachnology.


Questi ragni, di cui ci sono quasi mille specie viventi oggi, generalmente si accoppiano in primavera e in estate; ma alcune specie sono conosciute per accoppiarsi solo in inverno, dice Nelson Ferretti, un esperto di tarantole con il National Scientific and Technical Research Council in Argentina e autore principale della rivista.

Una volta che i maschi raggiungono l'età adulta, "caricano" i loro due pedipalpi o palpi - piccole appendici vicino alla parte anteriore della testa - con lo sperma. Durante il periodo degli accoppiamenti tessono piccole "reti per spermatozoi", vi depositano lo sperma e le posizionano in strutture di stoccaggio specializzate dei palpi, chiamate bulbi palpali.

Ricaricare i loro palpi è energeticamente costoso, ma i maschi possono in genere copulare con numerose femmine con una singola carica, ha spiegato il coautore dello studio Fernando Pérez-Miles, un entomologo dell'Università della Repubblica in Uruguay.

Trovare e corteggiare compagne

Durante la stagione degli amori, i maschi carichi andranno alla ricerca di femmine ricettive azzerando i loro feromoni, o profumi chimici, sebbene non sia chiaro se solo le femmine ricettive producano feromoni che attirano il maschio.

"Abbiamo visto in condizioni di laboratorio che i maschi corteggiano con fili di seta femmine vergini, giovani, vecchie o che hanno già copulato", ha detto Ferretti a Live Science. "Ma le femmine che non sono ricettive non lasciano la tana o addirittura espellono i maschi con aggressività".

Sorprendentemente, se due tarantole maschio si imbattono in una singola femmina, non sembrano mostrare un'aggressività competitiva tra loro, aggressività che è comune in altri animali. Ferretti ha visto solo un confronto tra due tarantole maschio che invece di combattere hanno cercato di accoppiarsi l'uno con l'altro prima di andarsene pacificamente per le loro strade.

Quando un maschio trova una femmina ricettiva, la coppia si impegnerà in un rituale di corteggiamento.

A seconda della specie, i maschi possono impegnarsi in una serie di mosse diverse, le più diffuse sono la percussione palpale (i maschi alternano dei colpetti sui fili di seta della femmina e sul terreno con i loro pedipalpi) e le vibrazioni del corpo (movimenti ad alta frequenza delle gambe che trasmettono anche vibrazioni).

Questi comportamenti probabilmente informano la femmina sulla qualità del maschio e sulla sua specie, ha detto Pérez-Miles a Live Science, aggiungendo che quest'ultima informazione a volte viene persa nella trasmissione (sebbene non si sappia di esemplari di specie diverse che abbiano copulato).

Se alla femmina piace quello che vede e sente, risponde toccando le zampe anteriori o palpi del maschio per fargli sapere che lei lo accetta e possibilmente per indirizzarlo verso la sua tana. In alcune specie, la femmina lascia semplicemente la sua tana e si dirige verso il maschio.

Copulazione attenta

Per accoppiarsi, la coppia si orienta faccia a faccia con i corpi e le zampe anteriori sollevate.

In alcune specie, il maschio esegue battiti spasmodici sulla femmina con il suo secondo paio di zampe dopo essere entrato in contatto con lei, un comportamento che si pensa faccia rilassare le zanne della femmina. Nella maggior parte delle specie, i maschi hanno speroni specializzati che usano per stringere le zanne della femmina e che aiutano entrambi a sollevare il compagno nella giusta posizione immobilizzandolo e prevenendo possibili morsi.

I maschi di una specie brasiliana, Sickius longibulbi, fanno un passo in più spingendo i compagni fino a ribaltarli sulla schiena.

Una volta in posizione, il maschio inserirà i palpi caricati nell'apertura genitale della femmina da una a cinque volte, prima di andarsene per trovare altre compagne, se è abbastanza fortunato da evitare di essere mangiato.

È importante notare che il cannibalismo sessuale nelle tarantole probabilmente non ha nulla a che fare con il livello di fame della femmina, mentre si verifica se il maschio cerca di avvicinarsi alla femmina senza corteggiarla, entra nella sua tana troppo bruscamente, o non se ne va abbastanza velocemente dopo l'accoppiamento, ha detto Ferretti.

Di solito, tuttavia, l'accoppiamento lascia la femmina immobile per un breve periodo, permettendo al maschio di allontanarsi se necessario, questo almeno in natura. "Il cannibalismo sessuale è davvero raro nelle tarantole e probabilmente avviene a causa delle condizioni di cattività dell'osservazione", ha detto Pérez-Miles.

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