mercoledì 1 febbraio 2017

Perchè Vera Rubin meritava il Nobel


Vera Rubin è la seconda da sinistra.
Se guardiamo indietro al 2016, e ci proiettiamo verso il 2017, siamo in grado di prendere coscienza delle notevoli cose che sappiamo e continuiamo a scoprire sull'universo. Oltre ad una migliore comprensione del 5 per cento della materia ordinaria che è stato ben studiato e compreso, gli scienziati stanno scoprendo cose importanti circa il resto, composto per il 25 per cento da materia oscura, e per il restante 70 per cento da energia oscura.

La materia oscura interagisce gravitazionalmente nello stesso modo in cui lo fa la materia ordinaria dando origine all'aggregazione della materia stessa in galassie e ammassi di galassie, ad esempio, ma noi la chiamiamo "oscura", perché non interagisce in alcun modo percepibile, con la luce, e risulta quindi invisibile. Quindi, l'85 per cento della materia nell'universo, non è la materia che ci è familiare. Non è fatta di atomi e non trasporta carica elettrica.

Le osservazioni svolte nel 1980 hanno presentato nuove prove convincenti dell'esistenza della materia oscura, aprendo un vasto nuovo campo di lavoro scientifico. Di tutti i grandi progressi della fisica del 20° secolo, questo sicuramente dovrebbe essere considerato di rango superiore, il che lo rende ben meritevole del premio più importante a livello mondiale nel campo, il premio Nobel. Eppure, per questo studio nessuno si è mai aggiudicato il Nobel, e non potrà più, perché lo scienziato più accreditato per la scoperta, Vera Rubin, è morta il giorno di Natale 2016.

Anche i fisici che sono ormai leggendari hanno lavorato spesso nell'oscurità fino a quando il Nobel li ha elevati alla celebrità globale. Così molte persone potrebbero non essere a conoscenza del lavoro della Dr.ssa Rubin, nonostante la sua importanza pionieristica. Se avesse vinto il premio, sarebbe stata ampiamente celebrata per i suoi successi e probabilmente sarebbe servita da ispirazione per  aspiranti scienziati in tutto il mondo.

Alcuni fisici che si sono opposti alla candidatura della Dr.ssa Rubin si sono concentrati su controversie legittime, come se le sue prove indirette fossero sufficienti a determinare l'esistenza della materia oscura, o se siano state indispensabili per interpretare la rotazione eccessivamente rapida delle galassie - un fenomeno che lei e i suoi collaboratori avevano decisamente osservato - come prova dell'esistenza della materia oscura.

Ma simili obiezioni potrebbero venire sollevate circa la maggior parte delle scoperte che hanno ottenuto il Nobel. Arno Penzias e Robert Woodrow Wilson hanno rilevato un rumore di fondo con la loro antenna radio, ma altri fisici successivamente hanno spiegato che era in realtà la scoperta della radiazione cosmica di fondo che permea l'universo a partire dal momento del Big Bang. Ma Penzias e Wilson giustamente hanno vinto il Nobel in ogni caso.

Nel 1990, gli astronomi hanno scoperto che l'espansione dell'universo accelera piuttosto che decelerare, come avevano inizialmente previsto con le misurazioni, ma nessuno sa cosa fornisce l'energia sconosciuta (oscura) che è responsabile di ciò, o anche se è un'energia costante, che il termine "energia oscura" implica.

La superconduttività ad alta temperatura è stata scoperta come fenomeno, senza conoscere il meccanismo sottostante. Eppure, tutti questi progressi meritatamente hanno fatto guadagnare ai loro scopritori il Nobel.


Un altro argomento a volte sollevato contro la Dr.ssa Rubin è che molti scienziati hanno contribuito a mettere insieme il quadro dell'esistenza della materia oscura. Questo è certamente vero. Eppure, i suoi dati sono stati per lungo tempo la prova più evidente che qualcosa non andava, anche se lei non sapeva ancora quello cosa ne era responsabile. (E in ogni caso, avrebbe potuto condividere il premio con un massimo di altri due scienziati.)


Di certo è stata tra i primi a suggerire agli scienziati di prestare attenzione. Detto con le sue parole, "ho deciso di scegliere un problema che potevo andare ad osservare e su cui potevo fare progressi, si spera, un problema cui le persone sarebbero state interessate, ma non tanto interessate da prendere parte alla ricerca prima che avessi finito." E ha funzionato. Notò che il materiale che si trova nella periferia delle galassie ruota alla stessa velocità del materiale vicino al centro, che non è quello che ci si aspetterebbe a meno che non ci fosse molta più materia nella galassia di quanta si poteva vedere.


L'intuizione dellla Dr.ssa Rubin era rivoluzionaria, e per questo ha ricevuto altri premi nella sua carriera; nel 1993, il presidente Bill Clinton le ha assegnato la National Medal of Science.


L'elefante nella stanza è di genere. La Dr.ssa Rubin non è la sola ad essere stata trascurata per il Nobel. Ad ogni grande scoperta nel Modello Standard della fisica delle particelle, forse il coronamento della fisica del 20° secolo, è stato assegnato un Nobel, tranne uno. Wu Jianxiong, che ha dimostrato che le leggi fisiche distinguono tra destra e sinistra, è stata ignorata, anche se due dei suoi colleghi maschi hanno vinto il premio per lo sviluppo della teoria che sta dietro al suo lavoro e anche una violazione di simmetria di follow-up ancora più sottile, più tardi ha vinto il premio.


Dei 204 premi Nobel in fisica, solo due sono stati vinti da donne, e la prima e più nota, Marie Curie, è stata inclusa solo perché il marito, Pierre, ha insistito che fosse assegnato anche a lei per il lavoro svolto insieme. Premi e riconoscimenti di solito richiedono un giudizio, e ci sarà quasi sempre un certo grado di polemica. Ma non ci vuole uno scienziato per capire che i numeri del Nobel sono sbagliati.


Ma il premio è importante? Certo che lo è. E' importante per gli individui, per la sociologia della scienza e per la scienza stessa. La Dr.ssa Rubin è stata una forte sostenitrice delle scienziate donne. Ma immaginare quante più persone avrebbe raggiunto se il suo nome fosse stato anche nella lista dei vincitori.

E' un peccato che la mancanza di un Nobel alla Dr.ssa Rubin porti a questo tipo di conversazioni, piuttosto che semplicemente al riconoscimento dei suoi successi. Quando le donne sono incluse in un qualsiasi elenco di assunzione, conferenzieri o vincitori, i responsabili spesso sottolineano con orgoglio i loro sforzi, come se si trattasse di un servizio, non importa quanto meritevoli le destinatarie potrebbero essere. Il lavoro della Dr.ssa Rubin ha dimostrato che c'è molto di più rispetto all'universo che vediamo.


Fonte
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